Artículos de Opinión

Hace cuarenta años (3)
2 de octubre de 2019
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Rodolfo Sabonge
Consultor Internacional

Joe Reeder era en ese entonces el Sub-secretario del Ejército de los Estados Unidos, lo que le facilitó proponer que fuese el Cuerpo de Ingenieros del Ejército quien hiciera el audito. Era difícil para el “establishment” zonian oponerse a esa propuesta. El Cuerpo de Ingenieros había construido el Canal de Panamá y todas las esclusas en los Estados Unidos. Además, por tradición, el administrador del Canal había provenido de las filas de ese organismo.
A regañadientes la administración accedió, pero muchos jefes de división renegaron la decisión y pusieron resistencia a los auditores. Panamá, por su lado, consideró que, para salvaguardar los intereses de Panamá, debía proponer una contraparte a los auditores. Así se hizo y el equipo, dirigido por Alberto Alemán Zubieta, e integrado por Roberto Roy, Moisés Castillo, Alberto Palacios y Ernesto Ng fue bautizado “Blue Ribbon Engineering Committee” (BREC). Todos fueron seleccionados por su trayectoria profesional en sus respectivos campos.
El audito comprobó que el Canal requería de inversiones multimillonarias para poder continuar operando eficientemente después de su transferencia a Panamá. Con base en los resultados del audito, la junta directiva de la Comisión del Canal aprobó un agresivo programa de inversiones de $1,600 millones para la compra de locomotoras, remolcadores, rehabilitación de las vías de las locomotoras, construcción de edificaciones, y otras obras urgentes a fin de que el Canal fuese transferido a Panamá en óptimas condiciones. Una parte de la misión se había cumplido: no recibiríamos el Canal en las condiciones en que recibimos el Ferrocarril y los puertos.
Pero eso no era suficiente. Teníamos que garantizar que la fuerza laboral, especialmente los puestos de mando del Canal estuvieran en manos de panameños mucho antes de la transferencia.
Con los resultados tan controversiales del audito, el primero en renunciar fue Ray Laverty, seguido por el propio Ingeniero Guardia y, me atrevo a decir que, gracias a la participación comprometida y beligerante de Alemán Zubieta en el BREC, el presidente Pérez Balladares decidió proponerlo al gobierno de los Estados Unidos como administrador del Canal. Una vez aprobada su designación, el día que tomó posesión anunció al mundo la propuesta escalonada de aumento de peajes para cubrir las inversiones y mejoras propuestas para subsanar las deficiencias identificadas en el audito del Cuerpo de Ingenieros.
La entrada de Alberto Alemán como administrador y Joe Cornelison como sub-administrador marcaron la diferencia en lo que sería la transferencia ordenada del Canal a manos panameñas. En ese primer período me tocó dirigir una nueva División que se denominó Planificación de la Transición del Canal, en la cual trabajamos de la mano con la Comisión de Transición del gobierno panameño, presidida por Jorge Ritter.
Para que los cambios en la organización se dieran de manera sostenible, había que reemplazar con panameños los principales cargos en el equipo de alta dirección. Uno de los principales cambios tenía que ser la Dirección de Finanzas, pues en ella estaba la administración del presupuesto y todo lo pertinente a planificación financiera del Canal.
Recuerdo que las reuniones con algunos miembros de la directiva del Canal se realizaban en el edificio de Bancomer, y que el Dr. Ricaurte Vasquez tenía sus oficinas en ese mismo edificio. En una ocasión, le hice una visita de cortesía, pues nos conocemos de la infancia y mantenemos una buena relación. En aquella ocasión recuerdo que le pregunté si le interesaría incorporarse al Canal en la dirección de Finanzas. Evidentemente, la decisión no estaba en mis manos, pero sabía que Catín y Alemán Zubieta habían trabajado juntos en el diseño de Petroterminal de Panamá (PTP) y habían formado parte de su junta directiva. Pocas semanas después, en diciembre de 1996, Catín ingresaba al Canal en la dirección de finanzas a reemplazar al norteamericano, Norbert Kraegel, que hasta ese entonces fungía como director de Finanzas.
El equipo de alta dirección estaba casi completo. Recursos Humanos ya lo ocupaba un panameño, George Mercier, Ingeniería, Numan Vásquez; quedaba la Dirección más importante: Marina. Para entonces fungía como director el Capitán George T. Hull, retirado de la marina de Estados Unidos, como era tradición. En su lugar, Alemán Zubieta designó en mayo de 1997 a René Van Hoorde, y la junta directiva aprobaba la nueva estructura organizacional.
Ese mismo año fui designado como gerente de análisis e investigación de mercado y me tocó dirigir los estudios de demanda que presentamos en el Congreso Universal del Canal en septiembre de 1997. Fueron los primeros estudios en que se demostró que el Canal estaría alcanzando su máxima capacidad para la segunda década del siglo XXI.
Seis meses antes de la transferencia del Canal, fui designado Director de Planificación Corporativa y Jorge Quijano como Director de Operaciones Marítimas. El 31 de diciembre de 1999, el Canal fue transferido a manos panameñas de manera ordenada y transparente, gracias a todos los panameños que nos comprometimos a luchar para los Estados Unidos cumpliese a plenitud el Tratado del Canal de 1977.

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