Artículos de Opinión

Hace cuarenta años (2)
2 de octubre de 2019
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Hace cuarenta años (2)
Rodolfo Sabonge
Consultor internacional

El gobierno del Presidente Endara creó lo que se denominó la Comisión de Planificación de la Transición, designó nuevos miembros de la junta directiva del Canal (Joaquín J. Vallarino, Jr., Luis A. Anderson, Alfredo N. Ramírez y Cecilia Alegre), y al Ing. Gilberto Guardia como administrador.
Con la creación de la Comisión de Planificación de la Transición, se inició el proceso de debate sobre el marco legal que debía regir a la futura entidad que administraría el Canal, lo que abrió la puerta para que un grupo de panameños que laborábamos en el Canal participáramos en las sub-comisiones que se crearon. Pero teníamos que hacerlo en nuestro tiempo de vacaciones. Como aporte en esas discusiones, hice una presentación ante ILDEA sobre la experiencia del Ferrocarril de Panamá. Mi tesis era que la nueva entidad no podía ser una agencia gubernamental similar a las existentes, pues sufriría las mismas calamidades y problemas típicos de las entidades públicas.
Por el lado de la Comisión del Canal, de acuerdo con los tratados y la Ley 96-70, en enero de 1990 se invertían los papeles: el administrador sería panameño y el sub-administrador norteamericano. Esto presentaba un problema, pues la Comisión del Canal era una agencia federal del gobierno de los Estados Unidos y por ley y razones de seguridad, su autoridad máxima debía ser un norteamericano. La forma en que circunvalaron esa situación fue colocándole tres puestos que prácticamente eran los que administraban el Canal. Ray Laverty, como sub-administrador (hasta ese entonces Director de la oficina de Planificación Ejecutiva; Joe Wood, como sub-administrador para asuntos administrativos, y el “Ombudsman”, que lidiaba con la defensa de los derechos de los trabajadores, pero que realmente se enfocaba en los derechos de los empleados norteamericanos y sus familias.
Durante ese período, la junta directiva de la Comisión del Canal contrató a la firma Arthur Andersen LLP para que realizara un estudio que brindara recomendaciones sobre tipos de gobernanza que pudieran servir de guía para administrar el Canal después del año 2000. Entre las opciones estuvo la privatización.
Entre los legados más importantes del período del gobierno del Presidente Endara estuvo la creación de la Autoridad de la Región Interoceánica (ARI), la redacción y aprobación en su primer acto legislativo del Título Constitucional el Canal, y la redacción de la Ley Orgánica de la Autoridad del Canal de Panamá. Logros definitivamente importantes que sirvieron como base para los siguientes hitos.
Al iniciarse en 1994 el gobierno del Presidente Pérez Balladares, ya se había dado un cambio significativo en el poder en los Estados Unidos. Tras la derrota de Jimmy Carter por Ronald Reagan en 1978, había regresado el partido Democrata al poder (Bill Clinton). Se habían alineado los astros a favor de Panamá. Los dos partidos que habían firmado el Tratado compartieron una misión común, lograr la transferencia ordenada del Canal a manos panameñas.
El primer paso por parte de Estados Unidos fue la designación de nuevos miembros en la junta directiva del Canal (John Danilovich, Vince Ryan, Clifford O´Hara, Albert Nahmad), presidida por Joe Reeder, quienes jugarían un papel estelar en los cambios que posteriormente se dieron en la Comisión del Canal.
Por el lado de Panamá, la asamblea legislativa le dio el voto favorable al Título Constitucional del Canal que había sido aprobado por la asamblea anterior, y de inmediato se conformó una nueva Comisión de Transición para redactar la versión final de la Ley Orgánica.
En diciembre de 1994, un amigo personal me consiguió una reunión privada con el Presidente Pérez Balladares. En aquella reunión, hice una presentación sobre la realidad de la planta e infraestructura del Canal, su estructura organizacional y sus finanzas; había una necesidad urgente de actuar. El quinquenio dirigido por Laverty había quedado plasmado en una instrucción en la que nos decían a todos que con respecto a la planificación de la transferencia del Canal, sólo había que concentrarse en los “mangos bajitos”. En otras palabras, no era responsabilidad de la Comisión del Canal dedicarle recursos a la transferencia del Canal, puesto que en su forma de ver las cosas, a la Comisión del Canal sólo le correspondía operar el Canal hasta 1999. ¡No había presupuesto ni inversiones para más allá del año 2000! Recuerdo que hasta ese momento, todas las construcciones y edificaciones se tenían que hacer con carácter temporal.
El Presidente Pérez Balladares me pidió que me reuniera con los nuevos miembros panameños de la junta directiva, que en esa época estaba conformada por Emanuel González Revilla, Fernando Cardoze, Moisés Mizrachi y Jorge Ritter, quien también fungía como Presidente de la Comisión de Transición.
Así lo hice y, posterior a la primera reunión, establecimos una relación periódica y poco a poco se fueron sumando otros panameños que laboraban en el Canal, entre ellos Jorge Quijano. Una de las primeras propuestas que hicimos a la junta directiva es que se realizara un audito de la condición de la planta. Recuerdo que nos tocó hacer los Términos de Referencia, pues era importante incluir todo en detalle.
La iniciativa fue muy mal recibida por el “establishment” zonian, principalmente por Laverty. El propio administrador, Guardia Fábrega, rechazaba la idea de que alguien fuera de la entidad tuviese la capacidad para realizar un audito objetivo. Partían de la premisa que la administración había hecho todo lo necesario para que el Canal operara de manera eficiente y económica.
(Continuará –Resultados del Audito).

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